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Enana marrón descubierta con un radiotelescopio por primera vez

Las enanas marrones son objetos interesantes. Generalmente se definen como cuerpos lo suficientemente masivos como para desencadenar la fusión de deuterio o litio en sus núcleos (y por lo tanto no son un planeta) pero demasiado pequeños para fusionar hidrógeno en sus núcleos (y por lo tanto no son una estrella). Son los hijos del medio de los cuerpos cósmicos.

Las enanas marrones también serían difíciles de identificar con solo mirarlas. Las menos masivas (enanas Y) son un poco más grandes que Júpiter, con una temperatura superficial de solo 700 K. Eso es cálido, pero no brillando visiblemente. En un caso, los astrónomos detectaron la presencia de nubes en una enana marrón fría, lo que significa que se verían muy similares a Júpiter.

Las enanas marrones más masivas (enanas L) son más pequeñas que Júpiter. Debido a que tienen más masa, su gravedad aprieta su capa de gas exterior con más fuerza, de modo que tienen aproximadamente un 80% del diámetro de Júpiter. También tienen una temperatura superficial de aproximadamente 2800 K, que es lo suficientemente caliente como para emitir un cálido resplandor rojo. Se verían como pequeñas estrellas enanas rojas.

Como puede imaginar, puede ser difícil detectar las enanas marrones. La mayoría de ellos se identifican mediante telescopios infrarrojos, ya que pueden emitir una gran cantidad de calor. Si bien eso funciona bien para las enanas marrones más cálidas, no funciona bien para las más frías. Pero recientemente, un equipo descubrió una enana marrón utilizando un radiotelescopio, lo que abre la puerta a una nueva forma de encontrarlas.

Los grandes planetas como Júpiter emiten una enorme cantidad de luz de radio. Esto se debe a que tienen fuertes dinamos magnéticos. Sus campos magnéticos pueden atrapar partículas cargadas, haciendo que giren en espiral hacia los polos. Estas partículas chocan contra la atmósfera de la enana cerca de los polos, creando una aurora similar a la que vemos en la Tierra. Dado que las partículas cargadas se aceleran a lo largo de los campos magnéticos, emiten luz de radio.

Dado que las enanas marrones son similares a Júpiter, también tienen auroras que emiten radio. Hemos observado estas emisiones de radio de las enanas marrones antes. En este nuevo estudio, un equipo utilizó el radiotelescopio de baja frecuencia conocido como LOFAR para capturar la señal de radio de una enana marrón previamente desconocida. Es la primera enana marrón descubierta puramente por radio.

LOFAR es particularmente adecuado para descubrir enanas marrones por radio, ya que es más sensible a las bajas frecuencias que emiten estos cuerpos. El radiotelescopio también puede detectar la polarización de señales de radio. Dado que las emisiones de radio de los campos magnéticos están polarizadas, esto permite que LOFAR capte las señales de radio de las enanas marrones y los planetas de tipo Júpiter más fácilmente. Con suerte, LOFAR debería poder detectar muchas más enanas marrones en un futuro próximo.

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